Viaje a la Patagonia Argentina: Península Valdés y Pingüino de Magallanes (II)

¡Hola de nuevo a todos!

Hoy os escribo para actualizaros sobre el desarrollo de la campaña patagónica en Península Valdés, Argentina. Ayer terminamos con la primera fase, acabando el primer muestreo de uno de los tres experimentos que vamos a realizar. Éste nos permitirá evaluar el estado oxidativo de los pingüinos de Magallanes (Spheniscus magellanicus) durante dos de sus estados fisiológicos más costosos: la incubación y la cría de la descendencia durante la fase de guarda –dónde los adultos permanecen alimentado y protegiendo a los pollitos en el nido-.

El pingüino de Magallanes se reproduce en grandes colonias y normalmente en zonas costeras con vegetación, sean islas o continente. Por lo general, sus nidos están formados por cavidades de profundidad variable -debajo de arbustos o excavando madrigueras-, proporcionando sombra y protección (viento, depredadores…). Además, se ha comprobado que los pingüinos que eligen nidos con más cobertura vegetal producen más descendencia. Mayoritariamente son monógamos, manteniendo la misma pareja y el mismo nido –o uno cercano- varios años, aunque pasado este tiempo o tras un fracaso reproductivo, éstas pueden divorciarse.

A mediados de septiembre llegan los primeros machos a la colonia, estableciéndose en los nidos lo cual resulta muchas veces en peleas con graves consecuencias (por ejemplo: lesiones en los ojos) debido a la competencia por encontrar el mejor sitio. Las hembras llegan una o dos semanas después que los machos y éstos las atraen ofreciéndoles su nido, escogiendo ellas generalmente machos con mejores nidos (buena cobertura vegetal). También pueden darse peleas entre hembras cuando la hembra regresa a su nido y se encuentra una hembra “intrusa” que, además, acompaña a su macho del año anterior. Estas peleas acostumbran a terminar con el desalojo de la hembra “intrusa”. A continuación, y siempre que el cortejo finalice con éxito, la pareja se aparea yuxtaponiendo ambas cloacas, permitiendo la transferencia del esperma, ya que los machos carecen de órgano copulador. El resultado, en la mayoría de los casos, es la puesta de dos huevos por parte de la hembra los cuales son incubados por ambos miembros de la pareja alternándose en periodos de varios días. Durante este periodo, que está terminando aquí en Península Valdés, hemos realizado nuestro primer muestreo. Después de 40 días de incubación, eclosionan los pollitos presentando un plumón gris-negro.

En esta primera fase hemos trabajado extrayendo muestras de sangre de adultos durante la incubación. Después de centrifugar las muestras de sangre, usaremos el plasma sanguíneo para ver el estado oxidativo de los adultos (radicales libres de oxígeno, capacidad antioxidante y daño oxidativo del plasma mediante varias técnicas en el laboratorio). Además, también preparamos frotis sanguíneos para examinar vía microscopía óptica el total de leucocitos y la relación H/L (heterófilos/linfocitos) – medida de estrés fisiológico-.

Antes de terminar, os quería hablar también acerca de los depredadores de los pingüinos. Aunque hay pocos depredadores en el mar, se han registrado ataques de petreles gigantes (Macronectes giganteus) y orcas (Orcinus orca). Sin embargo, en tierra, pollitos y huevos pueden verse depredados por págalos grandes (Stercorarius skua) -aunque en latitudes menores de donde nos encontramos-, gaviotas cocineras (Larus dominicanus), gaviotas australes (Larus scoresbii), zorros grises (Ducicyon griseus), peludos (Chaetophractus villosus), hurones (Galictis cuja) y gatos monteses (Oncifelis geoffroyi). Otro dato interesante es que los pingüinos de Magallanes son bastante agresivos y defienden activamente sus nidos (machos y hembras por igual). Además, son más o menos agresivos dependiendo del depredador, delante zorros o hurones incrementan su agresividad.

Nos vemos en la próxima crónica, en la cual nuestros pingüinos se encontrarán en la fase de guarda.

Roger Colominas-Ciuró, Investigador predoctoral del MNCN.

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